El planisferio de Cantino elaborado en 1502 es una de las representaciones más antiguas de los viajes de Cristóbal Colón en el Caribe, de Gaspar Corte-Real en Terranova, de Pedro Álvares Cabral en Brasil y de Vasco de Gama en India. Se muestra el meridiano del Tratado de Tordesillas.

Los grandes descubrimientos son el período histórico que se extiende desde principios delsiglo XV hasta principios delsiglo XVII. Durante este período, las monarquías y los ricos europeos compañías comerciales financian grandes expediciones para explorar el mundo, mapa del planeta, y establecer contacto directo con África, América, Asia y Oceanía. Los cartógrafos también utilizan el término Era de los Descubrimientos.

Los portugueses explorarán las costas de África bajo el liderazgo del príncipe Enrique conocido como "el Navegante". Llegaron al Océano Índico en 1488 sin pasar por el Cabo de Buena Esperanza. Dinis Dias descubrió Cabo Verde en 1444. Senegal fue visitado por Alvise Cadamosto en 1455 y en cuanto a Gambia, fue ascendido por Diogo Gomes en 1456. Buscando una nueva ruta a Asia, el navegante italiano Cristóbal Colón- financiado por la monarquía española- cruzó el Océano Atlántico y en 1492 llegó a un "Nuevo Mundo": América. Para evitar un conflicto entre España y Portugal, el Tratado de Tordesillas (1494) divide el mundo en dos zonas de exploración donde cada uno de los protagonistas tendrá derechos exclusivos sobre estos descubrimientos. En 1498, una expedición portuguesa dirigida por Vasco da Gama finalmente realizó el sueño de establecer un vínculo marítimo con la India navegando alrededor de África. Poco después, llegaron a las "Islas de las Especias" en 1512 ya China un año después. Las exploraciones hacia el oeste y el este se superponen cuando el español Juan Sebastián Elcano completa la primera circunnavegación de la Tierra en 1522. Al mismo tiempo, los conquistadores españoles exploran el interior de América y destruyen los imperios nativos americanos.. Desde el sigloXVI los franceses, los ingleses y los holandeses se están metiendo en la carrera y desafían el monopolio del comercio marítimo ibérico. Participan en la exploración de las Américas pero especialmente en la de Oceanía. Junto con las exploraciones marítimas, los rusos exploran y conquistan casi toda Siberia.

Como el Renacimiento, la "Era de los Descubrimientos" es un puente entre la Edad Media y la Edad Moderna. La imprenta (que acaba de aparecer) ayuda a difundir historias de exploración y mapas de tierras lejanas y, así, alimenta el surgimiento del humanismo y el cuestionamiento científico e intelectual. La expansión europea conduce al establecimiento de imperios coloniales: los contactos entre el Viejo y el Nuevo Mundo producen el intercambio colombiano que designa la transferencia masiva entre los hemisferios occidental y oriental de plantas, animales, poblaciones (incluidos esclavos), enfermedades infecciosas y cultivo. Esta primera globalización engendra cambios ecológicos, agrícolas y culturales entre los más importantes de la historia. La exploración europea continuó hasta el sigloXX, cuando se estima que se mapea la superficie terrestre total.

Antiguamente conocida como la era de los grandes descubrimientos, la historiografía hoy prefiere reconocer el aspecto bilateral del encuentro de dos civilizaciones. En 1992, numerosas conferencias y publicaciones que conmemoran el500 aniversario del descubrimiento de América sí surgieron expresión encuentro de dos mundos o simplemente encuentros, destacando el concepto de "grandes descubrimientos geográficos" Es "una construcción intelectual del sigloXIX, desarrollada a su vez a partir de una serie de mitos provenientes de estrategias editoriales, políticas y religiosas delsiglo XVI, distribuidos y consolidados a través de instrumentos, como la iconografía y la literatura ”.

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