En su libro de 1917 Sobre el crecimiento y la forma, D'Arcy Thompson ilustra la transformación geométrica de la forma del cuerpo de un pez en otro con un mapeo de cizallamiento de 20 °. Él no discute las causas evolutivas de tal cambio estructural, y en consecuencia se sospecha de vitalismo. [1]

El estructuralismo biológico o de proceso, también conocido como formalismo,[1] es una escuela de pensamiento biológico que se opone a una explicación exclusivamente darwiniana o adaptacionista de la selección natural tal como se describe en la síntesis moderna del siglo XX. Propone, en cambio, que la evolución se guía de manera diferente, básicamente por fuerzas más o menos físicas que dan forma al desarrollo del cuerpo de un animal, y a veces implica que estas fuerzas reemplazan a la selección por completo.

Los estructuralistas han propuesto diferentes mecanismos que podrían haber guiado la formación de planes corporales. Antes de Darwin, Étienne Geoffroy Saint-Hilaire argumentó que los animales compartían partes homólogas, y que si uno se agrandó, los otros se verían reducidos en compensación. Después de Darwin, D'Arcy Thompson insinuó el vitalismo y ofreció explicaciones geométricas en su clásico libro de 1917 Sobre el crecimiento y la forma. Adolf Seilacher sugirió la inflación mecánica para estructuras "pneu" en fósiles de biota de Ediacarán como Dickinsonia. Günter P. Wagner abogó por el sesgo de desarrollo, las restricciones estructurales en el desarrollo embrionario. Stuart Kauffman favoreció la autoorganización, la idea de que la estructura compleja emerge de manera holística y espontánea de la interacción dinámica de todas las partes de un organismo. Michael Denton abogó por leyes de la forma por las cuales los universales platónicos o "Tipos" se autoorganizan. Stephen J. Gould y Richard Lewontin propusieron "spandrels" biológicos, características creadas como un subproducto de la adaptación de estructuras cercanas. Gerd B. Müller y Stuart A. Newman argumentaron que la aparición en el registro fósil de la mayoría de los filamentos actuales en la explosión cámbrica fue una evolución "pre-mendeliana" causada por factores físicos. Brian Goodwin, descrito por Wagner como parte de "un movimiento marginal en la biología evolutiva", niega que la complejidad biológica pueda reducirse a la selección natural y argumenta que la formación de patrones es impulsada por campos morfogenéticos.

Los biólogos darwinistas han criticado el estructuralismo, haciendo hincapié en que existe abundante evidencia de que la selección natural es efectiva y, desde una profunda homología, que los genes han estado involucrados en la conformación de los organismos a lo largo de la historia evolutiva. Aceptan que algunas estructuras como la membrana celular se autoensamblan, pero niegan la capacidad de la autoorganización para impulsar la evolución a gran escala.

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  1. Gould, Stephen Jay (2002). La estructura de la teoría evolutiva. Harvard University Press. ISBN 0-674-00613-5.